domingo, 24 de febrero de 2008

La geografía general y la región

Javier Bernal

La idea de que la tierra es un todo, cuyas partes se encuentran coordinadas, suministra a la geografía un principio metódico cuya fecundidad se aprecia mejor a medida que su aplicación se extiende progresivamente. Porque nada existe aisladamente en el organismo terrestre, porque las leyes generales tienen repercusión en todas las direcciones, de suerte que no se puede tocar una parte sin provocar todo un encadenamiento de causas y de efectos, la tarea del geógrafo asume un carácter diferente del que a veces suele atribuírsele.

Cualquiera sea la porción de la tierra que se estudie no se puede encerrar en ella. En toda investigación local se introduce un elemento general. En efecto, no hay región en la cual la fisonomía no dependa de influencias múltiples y lejanas cuyo origen importa determinar. Cada región actúa sobre su vecina y a la vez es influida por ella. Aun fuera de esa relación de vecindad, la acción de las leyes generales se traduce en afinidades de formas o de climas que sin alterar la individualidad propia de las regiones, las señala con un gran parecido. Estas semejanzas desde que el hombre a comenzado a dominar el conjunto de los fenómenos terrestres le han llamado su atención. Algunas podrían ser sólo aparentes, pero otras son reales; están fundadas no en puras coincidencias exteriores, sino en relaciones de origen y causas.

Es dentro de este espíritu que son tratadas más y más, en nuestros días, las cuestiones geográficas. Este punto de vista supone suficientemente avanzada para estar en estado de captar lo que hay de regular en los mecanismos de los agentes físicos y para seguir la acción sobre la mayor parte, sino sobre la totalidad del globo.

I: Introducción

El saber geográfico, es seguramente, tan antiguo como la vida reflexiva del hombre. Este siempre se ha demostrado bien dispuesto para recordar, calificar, nominar y, también, representar gráficamente los nuevos lugares que visita. La caudalosa difusión de la literatura geográfica, especialmente la de viajes, indica, por otra parte, el arraigado interés que en todos los tiempos ha existido por el conocimiento directo de la tierra, en particular por el de los paisajes lejanos, de sus peculiaridades, de sus rarezas. La geografía, como saber organizado sobre la superficie terrestre, se ha nutrido en ese interés y lo ha alimentado bastamente.

Pero para poder ingresar al tema, creo yo, es necesario ver que nos dice el diccionario de esta palabra: Ciencia que estudia la distribución y disposición de los elementos de la superficie terrestre. La palabra Geografía fue adoptada en el siglo II A.C. por el erudito griego Eratostenes y significa "descripción de la tierra".

El estudio geográfico comprende tanto el medio físico como la relación de los seres humanos con ese medio físico. Es decir, los rasgos propiamente geográficos como el clima, suelos, relieve, agua, formaciones vegetales junto con los elementos que estudia la geografía humana como las cantidades de población, las diferentes culturas, las redes de comunicaciones, y otras modificaciones realizadas por el hombre en el entorno físico. Se trata de una ciencia interdisciplinaria que utiliza información propia de otras ciencias como la economía, historia, biología, geología y matemáticas entre otras. Ahora sí, sabiendo a qué nos referiremos en las próximas páginas, podemos comenzar a desarrollar el por qué de este trabajo de investigación, es decir aproximarnos hacia un concepto de geografía actual.

III: Un poco de historia

El saber geográfico, nació con las primeras manifestaciones de la vida reflexiva del hombre; esta protocolizado en los poemas homéricos (canto XVIII de la lliada), en los libros sagrados, en el Corán y la sabiduría árabe, según la cual la geografía es ciencia agradable a Dios. Se ha afirmado que el hombre prehistórico tenían por objeto representar mímicamente accidentes de la superficie terrestre, vale decir eran mapas rupestres.

Hasta el siglo XIX se escribieron infinidad de obras de geografía que eran accesibles a cualquier clase de lector, con lenguaje corriente, y sin conceptos científicos especializados. Los mapas sólo marcaban las costas, los ríos, las ciudades y los caminos, con innumerables acotaciones sobre episodios de leyenda (animales de maravilla y rarezas). El relieve del suelo no se representaba.
La geografía no conocía mas que la dimensión superficial; nada del interior de la corteza, de la profundidad del mar, ni de la altura de la atmósfera. Algunos nombres que no podemos dejar de nombrar en la antigua geografía:

Estrabon, nacido en Asia Menor hacia el año 64 A.C. , supo discernir que en el relato geográfico pueden instalarse ciertas virtudes que atañen el escenario terrestre y la dignidad de la condición humana. Por ello es llamado el "padre de la geografía".

Humboldt (1769-1859) fue un explorador prusiano que recorrió a fines del siglo XVIII los países de Europa occidental, luego viajan hacia América Sus investigaciones geográficas pusieron el asento en aspectos de las ciencias naturales y la historia. Por ello no se limito a describir los objetos o fenómenos observados en la superficie terrestre, sino que procuro explicarlos, desentrañar el complejo mecanismo de sus causas y extenderse hasta sus consecuencias. Introdujo razonamiento, problematicidad y juicio en la disciplina. Incluyo en forma sistemática la tercera dimensión del mapa -altura y profundidad- y añado a ello la figuración de ciertos caracteres valorativos del complejo geográfico, como son las líneas isotermas (ideadas por él), que agregan a la cartografía la representación de los fenómenos del océano atmosférico. Humboldt acreditó méritos fundamentales en la conformación de la nueva geografía que nació en su época, de tal suerte que es justo considerarlo como un fundador.

Buache, geodesta y cartógrafo, había introducido en su mapa la idea de las divisiones regionales generadas por las cuencas geográficas que fueron tomando gran importancia para resolver los conflictos de limites entre los países. Escribió una notable memoria sobre los nuevos aspectos del estudio físico de la tierra, una geografía basada en la división natural de la tierra. Cabe destacar que no podría comprenderse en su real significado el nacimiento de la nueva geografía sin mencionar el papel que en ello cupo al auge de las ciencias que estudian aspectos particulares sistemáticos de la tierra, las que se suelen llamar "auxiliares de la geografía" cada una de ellas considera un sistema de objetos homogéneos de lso que componen la complejidad del espacio terrestre: Geodesia, Geología, Hidrografia, Zoología, Botánica, etc. A ellas debe agregarse, la Astronomía que estudia la tierra como astro.

IV: ¿Geografía o geografías?

Se habla de muchas geografías, de sus divisiones y modalidades. Pero en cuanto al estudio se ciñe al objeto fundamental de la geografía, es decir: al estudio de la superficie terrestre y a las condiciones especificadas por el método de esta ciencia, no cabe duda que existe unidad en esta disciplina, que al estudiar áreas constituidas por elementos muy heterogéneos admite la existencia de muchos aspectos diversos y modalidades; las divisiones y modalidades de la geografía; no constituyen aisladamente "la geografía", si bien llevan, a justo titulo, por cierto el nombre de esta ciencia, que ha elaborado y afinado suficientemente sus criterios y normas como para que pueda aceptarse su concepto de unidad, la realidad de su objeto propio y la posesión de un método integrado. Según el criterio adoptado para emprender el estudio de la realidad terrestre existen diversas modalidades de la geografía:

Geografía descriptiva: Es el estudio de un espacio de la superficie terrestre en la totalidad de sus caracteres físicos, biogeográficos, y antropogeográficos. Es la forma tradicional de la geografía. Por la extensión abarcada en el estudio descriptivo la geografía puede titularse universal o con el nombre de un continente, o país, o provincia, o región.
Geografía general: Es una modalidad que encara la investigación sobre el conjunto de fenómenos y procesos por los cuales se manifiesta la vida de la superficie terrestre y la actividad humana. Las divisiones de la geografía general guardan ciertas correspondencias con las ciencias sistemáticas y en determinado aspectos se confunden las fronteras de unas y otras. Esas divisiones son:
Geografía astronómica y matemática
Geografía física: comprende el estudio de la superficie sólida en cuanto a su relieve (geomorfología), en cuanto a las masas de agua (en todas sus formas océanos, ríos, lagos, etc.), en cuanto a la atmósfera (climas)
Biogeografía y Zoogeografía: comprende la geografía de las plantas y de los animales
Estudio del hombre y la actividad humana: comprende las siguientes subdivisiones:
· Demografía
· Geografía Política
· Geografía Económica

Geografía sistemática: Encaran aspectos particulares de la realidad terrestre siguiendo un aspecto estrictamente especifico. Cualquier particularismo de la superficie puede ser objeto de estudio de la geografía sistemática. La única condición para que en ellos sea legítimo el empleo de la palabra geografía es que se encare el objeto desde el punto de vista de la distribución en el espacio.

V: El concepto de región se introduce en la geografía

En el proceso de evolución de la Geografía, es posible visualizar los numerosos esfuerzos realizados con el fin de dividir la superficie de la Tierra en unidades que faciliten su labor de análisis. De tal forma que, dentro del desarrollo del pensamiento geográfico, el término "región" ha ocupado una posición central entre las distintas corrientes de pensamiento. De las numerosas definiciones que existen hoy día acerca del concepto de región, predomina el criterio de: unidad formal y homogénea. A partir de este punto, las definiciones van evolucionando con el tiempo de acuerdo con las distintas formas de enfocar el pensamiento geográfico.

Paul Vidal de la Blache, basado en la idea de región como un espacio homogéneo, define la materia objeto de la Geografía a través del estudio de la región. Nace así toda una escuela geográfica que tuvo mucha influencia durante el siglo pasado y primera parte del presente y está representada por la labor de síntesis como el objeto último del que hacer geográfico. Este mismo concepto de homogeneidad fue tomado también por los naturalistas alemanes, entre los que destaca Alexander Von Humboldt quien definió como verdadero objetivo de la geografía el estudio de áreas o partes de la superficie de la Tierra que tuvieran características similares. De este modo, existen diferentes tipos de regiones, de acuerdo con las características del espacio geográfico.

* Región Homogénea: Es un espacio geográfico continuo, en el que cada unidad que lo integra, posee características lo más semejantes posibles entre sí. Este tipo de región presenta sus elementos naturales o físicos, demográficos, de poblamiento y económicos muy similares en todo su territorio.

* Región Polarizada: Es un espacio geográfico dinámico, complejamente organizado en torno a ciudades que operan como polos de desarrollo. En la región polarizada, sus áreas constitutivas son interdependientes y están internamente jerarquizadas, pues tanto la capital regional como los centros de tamaño intermedio y los pequeños pueblos, van cumpliendo ordenadamente sus roles y sus diversos flujos (personas, bienes y servicios) hacia y desde sus áreas de influencia.

* Región Fronteriza: Es un espacio geográfico limítrofe, donde se enfatiza la acción planificadora del desarrollo en áreas de significación geopolítica o estratégica.

* Región Plan: Es un espacio geográfico planificado, cuyas diversas partes que lo forman están subordinadas a una misma decisión de planificación. La región plan se transforma en un instrumento de planificación, en manos de la autoridad, para lograr en ella, las metas y objetivos propuestos, a través de la aplicación de políticas, estrategias, planes y programas de desarrollo. Esta región constituye un marco espacial óptimo para la planificación del territorio.


VI: Corrientes actuales del pensamiento geográfico

La Geografía se concibe inicialmente como la descripción de la Tierra. A partir de Humboldt y Ritter se desprenden dos tendencias, el determinismo y el posibilismo. Con la división entre posibilismo y determinismo se genera una oposición de métodos y objetos de conocimiento, que va en contra del espíritu de Humboldt y Ritter: la geografía física y la geografía humana. Un intento de superar esta división lo representa Vidal de la Blache, cuando introduce el concepto de región en esta ciencia.

Mientras tanto, la Geografía como ciencia será impulsada por Ratzel y Dickinson, cuyo determinismo les hace creer en unas leyes naturales que guían la acción del hombre en el espacio. Frente a ellos están Eliseo Reclús y Piotr Kropotkin. Reclús hace famosa la frase: "la Geografía es la Historia en el espacio, y la Historia es la Geografía en el tiempo", es toda una declaración de intenciones, una pretensión de superar las divisiones y de aglutinar saberes, y marca la tendencia más progresista de la geografía actual. Pero es durante el siglo XX cuando la Geografía, aparentemente despolitizada, sirva para someter con mayor eficacia a los pueblos, ya que los instrumentos que utiliza para el análisis del espacio son más eficaces. Nuevas ciencias sirven como modelo para explicar los fenómenos geográficos; como la Sociología en la escuela de Chicago. Aparecen los modelos de Thiunen, Weber, y Christaller. Los datos se convierten en la esencia de la Geografía y esta se vuelve cuantitativa. Los geógrafos cuantitativos.

Pero la geografía cuantitativa dejaba fuera a la sociedad, como constructora del espacio. Aparece la geografía de la percepción. La geografía radical, es un fenómeno estadounidense que hunde sus raíces en la tradición de Humboldt y Ritter, y en la geografía revolucionaria de Kropotkin y Reclús. Los geógrafos radicales más destacados serán precisamente algunos de los geógrafos cuantitativos, son los que comienzan a dar signos de vitalidad. La geografía social es una postura casi idéntica a la geografía radical, En Europa. Hoy en día, Milton Santos es uno de los geógrafos más destacados y propone una nueva Geografía integral, y comprometida con la sociedad y el medio.

Conclusión

En los últimos tiempos la ciencia geográfica ha salvado la etapa que impuso la teoría vigente a principios del siglo pasado, la cual se inspiraba con mayor énfasis a la geografía física y dejando en un segundo plano a la geografía humana, la cual se fue enriqueciendo en diversas direcciones en lo que concierne a economía, geopolítica, demografía, etc.

Estos cambios, recién mencionados producen una verdadera revolución en la ciencia geográfica, pero al seguir utilizando las mismas estructuras esenciales, métodos y objetivos, creo, que está mal hablar de una "nueva geografía", me parece más correcto hablar de "geografía actualizada". Gracias a este enriquecimiento de la temática geográfica, me parecen indispensables ciertos contenidos que no pueden faltar en la enseñanza al alumno de esta disciplina, y que apuntan mas que nada al análisis, reflexión y comprensión de las cosas.

Los temas a los que apuntaba anteriormente son los siguientes:
* Trabajos comparativos de los procesos que terminaron marcando desarrollo y subdesarrollo de las poblaciones.
* Estudios sobre la percepción del medio que el hombre transforma
* Teorías, condiciones necesarias, y consecuencias de la división política y económica de los países.

Bibliografía:
Daus, Federico: Qué es la geografía (marzo 1978)
Randle, Patricio H.: Teoría de la geografía (febrero 1984)
Diccionario Enciclopédico Larousse
Enciclopedia Temática Encarta
INTERNET: www.unrc.edu.ar
http.rree.com
www.orbita.starmedia.com
www.clubtelepolis.com
www.ub.com.es

Fuente :
www.monografia.com, (en línea) Consulta 18 Marzo 2004.

Lecturas complementarias:
Voudeville, J.: Los espacios económicos, EUDEBA, Buenos Aires, 1966.
Santos, Milton: O retorno do territorio. (edición accesible en la web, solicitar dirección)